¿Podrán usarse órganos de cerdo en humanos?

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La humanidad logró aumentar su expectativa de vida y con esto creció la necesidad de órganos para suplantar aquellos que se han deteriorado. Es por esto que científicos de Estados Unidos y China anunciaron que lograron que el genoma de los cerdos no contenga rastros de virus, con lo cual se abre una nueva oportunidad para que los humanos puedan mantener su calidad de vida o, incluso, mejorarla.

Según el Instituto Nacional Central Único Coordinador de Ablación e Implante (INCUCAI), que es el organismo responsable de impulsar, normalizar, coordinar y fiscalizar las actividades de donación y trasplante de órganos, tejidos y células, en la Argentina se contabilizan más de 7900 pedidos de órganos. Sin embargo, anualmente solo se logra trasplantar entre 1200 y 1500 argentinos, con lo cual se evidencia una gran falta de órganos.

Es por este motivo que, durante muchos años se imaginó que podrían existir chances de conseguir esos órganos provenientes de algún animal, y, en ese sentido, hay una gran similitud anatómica y fisiológica que entre los cerdos y nuestra especie. Sin embargo, un análisis difundido en la revista Nature Medicine demostró la existencia de un tipo de virus presentes en el genoma porcino, denominados retrovirus, que eran capaces de infectar células humanas en el laboratorio.

Es por eso que la Organización Mundial de la Salud (OMS) alertó sobre la chance de transmitir patógenos de una especie a otra mediante este tipo de trasplantes, en el contexto de la crisis de las vacas locas y de la pandemia mundial de sida, y otros desconocidos potenciales infecciosos. Sin embargo, ahora un grupo de científicos liderado por el prestigioso científico George M. Church, de la Universidad de Harvard, logró desactivar estos virus del genoma de células procedentes de cerdos, para luego ser aptos en un posible trasplante a humanos.

Sin embargo, mediante el uso de una novedosa técnica llamada CRISPR-Cas9 permitirá borrar los llamados retrovirus endógenos porcinos (PERV) del ADN porcino, según publicaron en la prestigiosa revista Science. Es que los investigadores mapearon los lugares del ADN donde podían encontrarse esta clase de virus, descubriendo que aparecían había retrovirus en veinticinco sitios genómicos de las células porcinas analizadas, llamadas fibroblastos.

“Es el primer trabajo que anuncia la producción de cerdos libres de retrovirus endógenos porcinos”, dice Luhan Yang, autor del estudio y cofundador de la compañía biotecnológica eGenesis. “La investigación supone un importante avance para el abordaje de las cuestiones de seguridad relacionadas con la transmisión de virus entre especies. Nuestro equipo seguirá diseñando una cepa de cerdos libre de PERV para conseguir xenotrasplantes seguros y efectivos”, afirma el científico.

El CRISPR desarrolló una estrategia para editar el genoma de células primarias, con lo cual se produjeron embriones porcinos cuyo genoma no contenía rastro de los retrovirus gracias a una técnica denominada transferencia nuclear de células somáticas. Luego, los investigadores implantaron los embriones en el útero de diecisiete animales y, tras meses de gestación, nacieron treinta y siete cerditos libres de virus.

Ahora, de los nacidos, solo quince cerdos continúan vivos, según afirman en el artículo, y el animal más viejo cuenta con cuatro meses de edad. Estos animales son los primeros que han nacido sin rastro de virus endógenos en su ADN. A pesar de este importante avance en biomedicina, los investigadores quieren determinar si la edición genómica provoca efectos a largo plazo sobre la salud de los animales.

De todas maneras, aún no existe evidencia de que los retrovirus realmente pudieran infectar a los humanos una vez que se hubiese realizado un xenotrasplante, aunque puede existir algún riesgo observado en experimentos celulares, con lo cual se frenó la posibilidad de llevarlos a cabo hacia finales de los noventa. Sin embargo, el sistema CRISPR-Cas9, que ya borró posibles retrovirus en el genoma de diferentes líneas celulares, permitirá alcanzar aquello que antes parecía esquivo.

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